Aves

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Los pájaros o aves

Las aves son cualquiera de las más de 10,400 especies vivientes únicas en tener plumas, la característica principal que las distingue de todos los demás animales. Una definición más elaborada indicaría que son vertebrados de sangre caliente más relacionados con los reptiles que con los mamíferos y que tienen un corazón de cuatro cámaras (al igual que los mamíferos), extremidades delanteras modificadas en alas (un rasgo compartido con los murciélagos), un huevo de cáscara dura, y una visión aguda, el principal sentido en el que se basan para obtener información sobre el medio ambiente. Su sentido del olfato no está muy desarrollado y su alcance auditivo es limitado. La mayoría de las aves son de hábitos diurnos. Se han identificado más de 1.000 especies extintas a partir de restos fósiles.

Desde los primeros tiempos las aves han sido no sólo un recurso material sino también cultural. Las figuras de pájaros fueron creadas por humanos prehistóricos en la gruta de Lascaux de Francia y han ocupado un lugar destacado en la mitología y la literatura de las sociedades de todo el mundo. Mucho antes de que la ornitología se practicara como ciencia, el interés por las aves y su conocimiento se expresaba en conversaciones e historias, que luego cristalizaban en los registros de la cultura general. Los jeroglíficos y pinturas del antiguo Egipto, por ejemplo, incluyen figuras de pájaros. La Biblia se refiere al uso que hizo Noé del cuervo y la paloma para traerle información sobre el diluvio proverbial.

tucan es otra ave exotica

Uso de las aves como símbolos

Diversos atributos de las aves, reales o imaginarios, han llevado a su uso simbólico tanto en el lenguaje como en el arte. Las fábulas de Esopo abundan en personajes de aves. El Physiologus y sus descendientes, los bestiarios de la Edad Media, contienen escritos moralistas que utilizan los pájaros como símbolos para transmitir ideas pero que indican poco conocimiento de los pájaros mismos. Las creencias sobrenaturales acerca de las aves probablemente se afianzaron tan pronto como se reconoció el hecho de que algunas aves eran buenas para comer. Los aborígenes australianos, por ejemplo, sacaron al mosquero blanco y negro del campamento, para evitar que escuchara conversaciones y llevara las historias a los enemigos. Los pueblos de las islas del Pacífico veían a las fragatas como símbolos del Sol y portadoras de presagios, y frecuentemente las retrataban en su arte. El cuervo, símbolo común de la profecía oscura, era la criatura más importante para los indios del noroeste del Pacífico y fue inmortalizado en el poema “El cuervo” de Edgar Allan Poe. Las águilas han sido durante mucho tiempo símbolos de poder y prestigio en muchas partes del mundo, incluida Europa, donde sus representaciones se ven a menudo en la heráldica. Los nativos americanos rociaban águila ante los invitados como signo de paz y amistad, y las plumas de águila se usaban comúnmente en rituales y tocados. El resplandeciente quetzal -el ave nacional de Guatemala, que comparte su nombre con la moneda y es un motivo popular en el arte, la tela y las joyas- fue adorado y deificado por los antiguos mayas y aztecas. Las aves altamente simbólicas incluyen el ave fénix, que representa la resurrección, y el búho, un símbolo común de sabiduría pero también un recordatorio de la muerte en la mitología nativa americana. El pájaro en general ha sido durante mucho tiempo un símbolo cristiano común del alma trascendente, y en la iconografía medieval un pájaro enredado en el follaje simbolizaba el alma envuelta en el materialismo del mundo secular.

En los tiempos modernos, los placeres recreativos de la observación de aves han crecido en paralelo con el auge del ecologismo. A partir de la manía americana y europea del siglo XIX, la observación de aves se convirtió en una actividad deportiva basada en la identificación rápida -la más rara es la más gratificante- con la ayuda de prismáticos y catalejos. El cambio de los disparos a los avistamientos coincidió con campañas, a partir de 1900, para detener la matanza de aves silvestres con fines alimentarios y milenarios. La observación de aves avanzó con la publicación de excelentes guías de campo y mejoras en fotografía y grabación de sonido. A mediados de siglo, el agradable pero poco sofisticado recuento de las “listas de años” y “listas de vida” de las especies observadas personalmente por el observador estaba siendo aumentado, si no reemplazado, por el interés en estudios cuidadosos del comportamiento de las aves, la migración, la ecología y similares. Esta tendencia fue apoyada por el anillamiento de aves (llamado anillamiento en el Reino Unido) y por organizaciones tales como el British Trust for Ornithology y la National Audubon Society, que coordinan las observaciones y esfuerzos profesionales y de aficionados con los estudios científicos.

Quetzal en peligro de extinción

Origen de las aves

Las aves surgieron como criaturas voladoras, arbóreas y de sangre caliente, con patas delanteras adaptadas para volar y patas traseras para posarse. Este plan básico se ha modificado tanto en el curso de la evolución que en algunas formas es difícil de reconocer. Conoce más sobre el origen de las aves.

Pavo real

Datos curiosos de pájaros

Entre las aves voladoras, el albatros errante tiene la mayor envergadura, hasta 3,5 metros (11,5 pies), y el cisne trompetista quizás el mayor peso, 17 kg (37 libras). En las aves voladoras de mayor tamaño, parte del hueso es reemplazado por cavidades aéreas (esqueletos neumáticos) porque el tamaño máximo alcanzable por las aves voladoras está limitado por el hecho de que el área del ala varía como el cuadrado de proporciones lineales, y el peso o volumen como el cubo. Durante el Pleistoceno (2,6 millones a 11.700 años atrás) vivió un ave llamada Teratornis incredibilis. Aunque similar a los cóndores de hoy en día, tenía una envergadura estimada mayor de unos 5 metros (16,5 pies) y era con mucho el ave voladora más grande conocida.

El ave viva más pequeña es generalmente reconocida como el colibrí abeja de Cuba, que mide 6.3 cm (2.5 pulgadas) de largo y pesa menos de 3 gramos (aproximadamente 0.1 onzas). El tamaño mínimo está probablemente regido por otro aspecto de la relación superficie-volumen: el aumento relativo, con un tamaño decreciente, en la superficie a través de la cual se puede perder calor. El pequeño tamaño de algunos colibríes puede ser facilitado por una disminución en la pérdida de calor como resultado de su torpeza en la noche.

Cuando las aves pierden el poder de vuelo, el límite de su tamaño máximo aumenta, como se puede ver en el avestruz y otras rátidas como el emú, el casuario y el ñandú. El avestruz es el ave viva más grande y puede medir 2,75 metros (9 pies) de altura y pesar 150 kg (330 libras). Algunas aves recientemente extinguidas eran aún más grandes: Como las de Nueva Zelanda y las aves elefante de Madagascar pueden haber alcanzado más de 3 metros (10 pies) de altura.

La capacidad de volar ha permitido una diversificación casi ilimitada de las aves, de modo que ahora se encuentran prácticamente en todas partes de la Tierra, desde rezagados ocasionales sobre los casquetes polares hasta comunidades complejas en los bosques tropicales. En general, el número de especies que se encuentran reproduciéndose en una zona determinada es directamente proporcional al tamaño de la zona y a la diversidad de hábitats disponibles. El número total de especies también está relacionado con factores tales como la posición del área con respecto a las rutas de migración y a las zonas de invernada de las especies que anidan fuera del área. En los Estados Unidos, Texas y California tienen los más altos, aproximadamente 620 para cada uno (la cifra varía según los criterios utilizados para la inclusión en las listas estatales, tales como especies no confirmadas, accidentales, hipotéticas, extirpadas y extintas). Se han registrado más de 920 especies de Norteamérica al norte de México. La cifra para Europa al oeste de los Urales e incluyendo la mayor parte de Turquía es de 514. Más de 700 especies viven en Rusia. Al menos 4.400 especies viven en la actualidad.

¿Por qué ir a observar aves en Barcelona, Cataluña?

En pocas palabras, España tiene las aves más buscadas de Europa, oficialmente la mayor abundancia, la mayor variedad y la mayor densidad de especies de aves que se ven regularmente en todo el continente. Y muchas de ellas son raras o están amenazadas, sólo se pueden ver en España o tienen la gran mayoría de sus poblaciones dentro de las fronteras españolas.
Esta notable abundancia y diversidad se debe simplemente a su increíble variedad de hábitats y climas y a su ubicación geográfica, en una ruta natural de migración entre los continentes europeo y africano.
Aunque Extremadura y Andalucía surgirán en la mente de la mayoría de los observadores de aves del mundo, en realidad la mayoría de las regiones de España contienen casi todos los tipos de hábitat listados para el país en su conjunto. Cataluña, por ejemplo, es una de las más pequeñas y, sin embargo, tiene la mayor variedad de hábitats. Por lo tanto, oficialmente cuenta con más especies reproductoras que en cualquier otro lugar de la Península Ibérica.
Si esto le sorprende, considere que una de las zonas húmedas más importantes de Europa, el Delta del Ebro, junto con los Pirineos, las estepas áridas de Lleida y los 700 km de costa, se encuentran dentro de los límites de Cataluña, y todo ello a poca distancia de Barcelona.
Las 232 especies que se reproducen regularmente (el 90% del total de España) se distribuyen a lo largo de tan sólo 30.000 km2, una cuarta parte del tamaño de Inglaterra y un tercio del tamaño de la Andalucía del sur de España, cuyas aves están dispersas a lo largo de casi 90.000 km2.
Esto significa que, junto con su ubicación para los emigrantes (que producen el 95% de las especies de aves registradas de Iberia y el 50% de toda la región del Paleártico) y la espectacular afluencia de aves que aprovechan sus suaves inviernos, en ningún otro lugar de España, y probablemente en Europa, se ofrece una mayor diversidad de aves.
Para muchos, la observación de aves en España es la mejor de Europa. Y para muchos de los que han estado aquí, la observación de aves en Cataluña es la mejor de España.

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